Massacres préhistoriques

Massacres préhistoriques

CONSERVATION DES ESPÈCES ENVIRONNEMENTALES

Les massacres préhistoriques

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Dans le numéro précédent, j'ai déclaré que nos ancêtres préhistoriques avaient commis des méfaits écologiques autant et dans certains cas plus que nos contemporains. Dans ce numéro, nous verrons un «cas» de ce genre, celui du Clovis.

L'évolution contemporaine de plusieurs espèces dans les mêmes lieux fait normalement évoluer certaines d'entre elles sur des caractéristiques correspondant à l'évolution des autres; ainsi, si le guépard devient plus rapide, même ses proies habituelles ont tendance à améliorer sa vitesse, par sélection naturelle. C'est exactement ce qui se passe en Afrique, entre l'espèce Homo et sa proie: ces stratégies évoluent de défense, tandis qu'Homo peaufine ses talents de chasseur. Ainsi, le seul continent dans lequel les espèces de grands animaux ne se sont pas éteints en masse, au cours des cinquante mille dernières années, est précisément l'Afrique, celle dans laquelle Homo a vécu le plus longtemps (1).

Grands, lents en premier

Là où l'Homo sapiens est soudainement arrivé, les premiers à payer pour cela ont été les gros animaux lents. Le paresseux géant, que nous voyons ici saisir un arbre (photo de gauche), pesait jusqu'à quatre tonnes. Le gliptodonti (reconstruction ci-dessous) avait dans certains cas la taille d'une Fiat 500; leur armure n'était évidemment pas suffisante pour les protéger des armes des nouveaux venus. Les deux étaient probablement très lents: idéal pour être rapidement transformés en gros rôtis. Les ossements et les armures nous sont cependant parvenus et nous pouvons les voir dans les musées (photo au centre).

Là où l'évolution n'a pas eu lieu en parallèle, l'arrivée soudaine de chasseurs très qualifiés aura des conséquences bien plus désastreuses pour les proies les plus recherchées. La plupart des extinctions ont eu lieu avant il y a quelques milliers d'années, par des populations qui utilisaient des arcs, des flèches et des lances. En comparaison, les extinctions modernes (du moins de grands animaux) sont certainement moins nombreuses, et non pas parce que les modernes sont des chasseurs plus sages: ils n'ont tout simplement pas eu autant de grandes espèces disponibles à détruire. Certains pensent que le massacre était pratiquement mondial; les indices ne manquent pas: les premiers sont découverts en Amérique du Nord. Depuis environ 12 000 ans, sur une période d'un peu plus de mille ans, les trois quarts des grands mammifères d'Amérique du Nord et du Sud disparaissent. Beaucoup pointent du doigt les Clovis, les personnes probablement responsables de la première présence humaine significative dans les Amériques. L'histoire qui ressort de certaines recherches sur Clovis est l'un des exemples les plus significatifs de l'influence de notre espèce sur la nature et nous aidera à comprendre ce qui s'est passé dans le passé presque partout.

Le Clovis

Les Clovis portent le nom d'un lieu américain du Nouveau-Mexique, où des traces de leur culture ont été découvertes pour la première fois en 1927. La marque d'identification de ce sont des fers de lance très sophistiqués; leurs étais sont en fait très grands (jusqu'à près de trente centimètres de longueur), et à l'extrémité qui est vers le manche de l'arme ils ont la forme d'un grand V. Cette mise en forme a été utilisée pour faciliter la fixation de la pointe sur la tige.


Lances pour gros gibier

Avec des têtes de lance de ce type, les Clovis chassaient probablement de gros animaux: mammouths, mastodontes, chameaux, chevaux, ours des cavernes, bisons, yacks, paresseux géants, glyptodons. Les pointes ne devraient pas s'être cassées lorsqu'elles ont été brandies avec force à l'intérieur du ventre de la proie. En fait, ils étaient précieux et il était important de les récupérer entiers.

Des vestiges de leur culture ont été trouvés à divers endroits dans la majeure partie de l'Amérique du Nord; la datation des découvertes va systématiquement d'il y a 11 500 ans pour les sites Clovis du nord-ouest américain, jusqu'à quelques centaines d'années plus tard, pour les sites du sud-est du continent.

On pense qu'ils venaient de terres sibériennes; ils atteignirent l'Amérique du Nord par la seule route possible, en passant par la Béringie, la terre maintenant couverte par la mer de Béring, qui à l'époque était un isthme sec et reliait la Sibérie orientale à l'Alaska. On pense qu'il y a un peu avant 11 500 ans, un couloir libre de glace a été formé, reliant la Béringie à la région où se trouve aujourd'hui Edmonton, dans l'État canadien de l'Alberta.

Ce couloir était une voie de transit possible entre deux grandes masses de glace.

Le couloir

La figure esquisse la situation du territoire de la Béringie et d'une partie de l'Amérique du Nord il y a environ 11 000 ans. Les deux grandes masses de glace sont désignées par leurs noms: Cordilleran et Laurentide; les flèches représentent la migration de Clovis à travers le couloir libre de glace.

La présence de Sapiens en Sibérie orientale est prouvée par des découvertes datant d'au moins 20 000 ans; Il y a vingt mille ans, la dernière glaciation était presque à son apogée, et aurait continué, quoique progressivement diminuée en intensité, jusqu'à au-delà du moment où la migration de Clovis a eu lieu. Compte tenu de la grande rareté des précipitations, ces terres étaient exemptes de glace et couvertes d'herbes et d'arbustes convenant à un climat aride et froid. Dans ces conditions, qui nous semblent également prohibitives, certains grands animaux herbivores ont réussi à survivre. Il n'y avait probablement que de très gros animaux dans cette région de la Sibérie: ceux de petite ou moyenne taille ne pouvaient pas vivre à ces températures sans avoir trop froid. Il y avait certainement le mammouth, et c'était peut-être l'animal le plus répandu; peut-être y avait-il ici et là des bœufs musqués, des rhinocéros laineux, des bisons, des grizzlis.

Mammouth sous la neige

Avec son gros corps, le mammouth ne craignait certainement pas le froid, tant qu'il avait assez de fourrage pour se nourrir. Cela semble confortable sous la neige abondante; mais ce n'est pas en Sibérie: je l'ai attrapé juste devant le Muséum d'Histoire Naturelle à Paris.

Ci-dessous, un de ses compagnons d'infortune est représenté, qui a disparu d'Amérique du Nord au même moment: le mastodonte.

Pour les Sapiens dans cet environnement, la chasse n'était pas une option, mais c'était la seule stratégie de vie possible. La collecte de légumes et de fruits spontanés, à supposer qu'il y en ait qui conviennent à son régime alimentaire, ne pouvait contribuer à la subsistance que pendant les mois d'été. Certes, il fallait savoir se défendre du froid, et donc se couvrir de la fourrure des mammifères disponibles, construire des abris, gouverner et produire du feu à volonté. Mais surtout, il devait être un excellent chasseur et avoir des armes adéquates pour les grandes proies, ainsi que de la ruse et du courage.

Il suffit de regarder les fers de lance Clovis, qui proviennent probablement de ces peuples sibériens, pour se rendre compte à quel point ces points étaient en pratique le maximum qui peut être obtenu avec une technologie lithique, devant produire une arme capable de tuer un gros animal. comme un mammouth.

On peut imaginer que ces lances ont non seulement été lancées, pour obtenir cette force de pénétration, mais qu'elles ont été brandies avec force à l'intérieur du ventre de la proie, donc de presque aucune distance. Un si grand risque s'explique par une raison absolument probable: ces proies étaient vitales pour ces populations; sans eux, ils n'auraient pas pu survivre.

Dans ces climats froids, un pachyderme de réforme pouvait fournir de la nourriture pendant plus d'un mois à tout un groupe de Sapiens. Une existence extrêmement difficile, cependant, toujours en équilibre entre la vie, les engelures et la faim. Cette dureté, selon toute vraisemblance, a façonné une culture qui valorisait la grande proie comme sa plus grande valeur, une culture qui ne pouvait pas consacrer du temps et de l'énergie au superflu. Ces populations vivaient pour chasser, précisément parce que la chasse était le seul moyen de survivre, et se déplaçaient probablement plus ou moins continuellement, à la recherche de zones plus riches en gros gibier.

Giancarlo Lagostena

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Bibliographie

  1. Sur les Clovis, leur culture et l'hypothèse de la surpuissance, c'est l'hypothèse selon laquelle ce sont les gens qui ont causé l'extinction des grands mammifères nord-américains, voir:
  • Prehistoric Overkill, de Paul S. Martin, fait partie du volume Extintions quaternaires, une révolution préhistorique, publié par Paul S. Martin et Richard G. Klein, avec des contributions de divers auteurs; University of Arizona Press, 1995;
  • Overkill, dans The End of Evolution, Peter Ward. Bantam Books, New York, 1994;
  • L'appel des mammouths lointains, Peter Ward. Copernicus de Springer-Verlag, New York, 1997;
  • Peuple du nouveau monde, dans Timewalkers; Clive Gamble. Harvard University Press, Cambridge, Massachusetts, 1994;
  • Human Impacts of the Past, dans The Sixth Extinction, Richard Leakey et Roger Lewin. Doubleday, New York, 1995. Publié sous le nom de Laesta Extinction. La complexité de la vie et l'avenir de l'homme, par Bollati Boringhieri, 1998.
  1. Sur l'évolution du cheval, voir: Fellow Creatures, dans The Day before Yesterday; Colin Tudge. Jonathan Cape, Londres, 1995.
  2. Sur les changements climatiques à l'ère glaciaire, voir: The Ice Age World, In Search of the Neanderthals, Christopher Stringer & Clive Gamble. Thames et Hudson, New York, 1993.

Noter

Paul Martin a utilisé un modèle spécialement développé pour simuler sur un ordinateur l'avancée d'une population dans les conditions du Clovis, et la densité de grands mammifères que cette population chassait. Certains des détails de l'histoire de Clovis racontés dans cet article proviennent des résultats obtenus avec ce modèle.

Vidéo: LES HOMMES PREHISTORIQUES - Cest Pas Sorcier